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ESSAI • Les vies de 12 femmes d’empereur romain / Femmes de pouvoir dans la Rome antique

Essais & Anthologies
Date de sortie : 2012
Public : tout public
Auteur : Minaud, Gérard
Editeur : L'Harmattan et Perrin

Deux ouvrages, parus en 2012, sont de précieux atouts pour construire une séquence sur les épouses et maîtresses des empereurs romains.

1. Gérard Minaud, Les vies de 12 femmes d’empereur romain : devoirs, intrigues et voluptés, L’Harmattan (oct. 2012 ; 332 pages)

Grâce à un méticuleux travail de recherche se redéploie ce que furent les vies de 12 femmes d’empereur et leur influence, non seulement sur leur mari, mais aussi sur le destin de Rome. Les pires informations se mêlent. Un amour maternel allant jusqu’à l’inceste, un amour conjugal virant au meurtre, un amour du pouvoir justifiant tout. D’un autre côté, un sens du devoir exceptionnel, une habileté politique remarquable, un goût du savoir insatiable.

Au sommaire, un chapitre par femme, qui fait le point sur ce que l’on sait d’elle (de sa naissance à sa mort, et pas seulement en tant qu’épouse d’empereur) : Livie (→ Auguste), Messaline (→ Claude), Agrippine (→ Claude), Poppée (→ Néron), Domitia Longina (→ Domitien), Plotine (→ Trajan), Sabine (→ Hadrien), Faustine (→ Marc-Aurèle), Julia Domna (→ Septime Sévère), Marcia Otacilia Sévéra (→ Philippe l’Arabe), Cornélia Salonina (→ Gratien) et Fausta (→ Constantin). Chaque chapitre est inauguré par un arbre généalogique précis.

À la fin de l’ouvrage, l’auteur a pris soin d’indiquer les références précises des textes (grecs et latins) qu’il a utilisés, classées par sous-chapitre. Précieux !

> Un extrait à lire sur le site de l’éditeur.

vies 12 femmes empereurs

2. Joël Schmidt, Femmes de pouvoir dans la Rome antique, Perrin, coll. Synthèses historiques (mars 2012 ; 264 pages)

Comment les femmes exerçaient le pouvoir à Rome.

Les femmes ont-elles eu une influence essentielle sur les moeurs et la politique de la Rome antique ?
Oui, quand on découvre Messaline et Agrippine jouer à la fois du poignard, du poison et de l’exil pour asseoir leur puissance.
Oui, quand on voit la seconde pratiquer l’inceste avec son fils Néron afin d’assurer son emprise sur lui, et la première collectionner les amants pour détruire la réputation de son époux, l’empereur Claude.
Oui, quand tant de femmes, dans la Rome royale ou républicaine, par une volonté de fer, parviennent à élever leurs enfants au sommet de l’État.
D’autres, certes, montreront aux hommes l’exemple de la vertu, comme l’impératrice Hélène, mère de Constantin. Mais plus généralement, les femmes, lorsqu’elles s’emparent du pouvoir à Rome, transforment les palais impériaux en antichambres de meurtres innombrables, en lupanars où coule le sang, règnent le stupre et une débauche sans frein. Une forme de féminisme, tantôt exemplaire – incarnée par Cornélie ou Octavie –, tantôt intransigeante, à l’image de Livie, est née à Rome : beaucoup s’en inspireront par la suite.

Dans ce second ouvrage, l’auteur ne s’intéresse pas seulement à l’Empire, mais remonte aux origines historico-légendaires de Rome. Les chapitres sont chronologiques : on découvrira successivement

  • les Sabines, Camille (soeur d’Horace), les Vestales, Tanaquil (→ Tarquin l’Ancien), les deux Tullie, Lucrèce
  • Clélie ; Valérie, Véturie, Volumnie ; Virginie
  • une affaire des poisons ; Claudia Quinta et les guerres puniques ; luttes pour les droits des femmes ; Hispalia et l’affaire des bacchanales
  • Cornélie (mère des Gracques) ; Aurélia (mère de Jules César) ; Terentia (→ Cicéron)
  • Cossutia, Cornelia, Calpurnia, Servilia Caeponis, Lollia, Mucia (→ César)
  • Octavie ; Livie (→ Octave-Auguste)
  • Julie, Agrippine l’Aînée, Messaline
  • Agrippine et Poppée
  • Domitia Longina, Plotine, Faustine la Jeune, Crispine (→ Commode)
  • Julia Domna, Julia Maesa, Julia Soaemias, Julia Mamaea
  • Hélène (→ empereur Constance Chlore), Prisca (→ Dioclétien)

Des notes, au fil de la lecture, renvoient à un référencement précis des sources grecques et latines utilisées par l’auteur.

> Site de l’éditeur.

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A propos Thomas Frétard

Thomas Frétard
Enseignant de Lettres classiques dans l'académie d'Orléans-Tours.

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